ערטל מדברי הוא בן-שיח מדברי נשיר-קיץ, שענפיו מעוצים, סבוכים, מלבינים כשלד שנחשף בשמש, והם מקנים לו הופעה הנראית כמעורטלת. אך השם מקורו כנראה לא בכך, אלא בפרי, שנראה כמעורטל בעיני החוקר פורסקל, שנתן לצמח את שמו המדעי, שפירושו "חשוף פרי". מבנה הצמח כדורי דליל ונמוך, קוטרו עד 40 ס"מ.
מיד אחרי הגשם החזק הראשון מלבלבים על ענפי הערטל זוגות של עלים נגדיים. העלה בשרני, גלילי, דמוי אצבע תפוחה, ובראשו זיף. הוא מתכווץ או תופח בהתאם לכמות המים העומדת לרשותו. בקיץ הוא מאדים ואחר נושר.
ערטל מדברי פורח מינואר עד אפריל, אורך העונה שהצמח נושא פרחים ועלים תלוי במשטר הגשמים בכל שנה. הפרח כוכבי, קוטרו 6 מ"מ. 5 עלי הגביע מפורדים, מסתיימים בזיף קצר. הם נאים למדי, גונם ארגמן–חום עם שוליים לבנים, אך בהיותם צרים אין הם מקנים לפרח כולו יופי מושך. 5 עלי הכותרת אינם בולטים, נראים כזיפים נימיים קצרים בין עלי הגביע. לעלי 3 צלקות. הפרחים מפרישים צוף ומואבקים על-ידי חרקים שוחרי צוף ואבקה, בעיקר זבובים ודבורים קטנות. הפרח נותר על הצמח אחרי מותו, מתייבש ומשחיר אך אינו נושר, והוא חופן בתוכו את הפרי. הפרי נפוץ היטב ברוח, מעט גם בשער בעלי-חיים. יחידת-התפוצה היא פרי עם עלי הגביע היבשים והנוקשים הנותרים עליו.
ערטל מדברי הוא מין שכיח מאוד, אופייני למדרונות ולואדיות במדבר קיצוני, המקבל פחות מ-200 מ"מ גשם לשנה בממוצע. הוא גדל שם בבתי-גידול שונים ומגוונים, שולט במיוחד בטרשים מדורגים חשופים, במדרונות המזרחיים של הר הנגב ומדבר יהודה. תפוצתו העולמית משתרעת במדבריות מצפון-אפריקה עד מרכז אסיה.
המין יחיד בסוגו, לדעת חוקרים אחדים שייך לסוג מין נוסף, אנדמי לאיים הקנריים.


כתב מייק לבנה


עודכן