אלף-עלה משובל הוא צמח עשבוני רב-שנתי מסועף, שכל גופו טבול במים –מהנציגים המעטים בארץ של צמחים טבולים. נדיר בארץ. גדל במים עומדים או זורמים בנחת, שעומקם 1–2 מ'. שורשיו בקרקעית, ענפיו ועליו בגוף המים, פרחיו מעל למים. הוא מפתח בקרקעית קנה-שורש עם קליפה ספוגית רכה. ממנו עולים גבעולים ארוכים ורכים שגונם אדמדם עד אדום בוהק. הצמח מכה שורשים מפרקי הגבעול, וכך נוצר סבך תת-מימי ברבייה ווגטטיבית נמרצת. העלים רחבים, כמעט עגולים במתאר שלהם, גזורים-מנוצים פעם אחת לאונות דקות וארוכות באורח ציורי ביותר. זאת להבדיל מעלי הקרנן (צמח אחר, דומה לכאורה, אך אינו קרוב לאלף-עלה), שמתארם מוארך, והם גזורים פעמיים באופן דו-קרני.
אלף-עלה משובל פורח בקיץ, ביולי–אוגוסט. התפרחת שיבולת, והיא מזדקרת מעל לפני המים. הפרחים חד-מיניים, הזכריים בראש השיבולת והנקביים בתחתיתה. הפרחים עשבוניים, צבעם ירקרק–לבנבן. בפרח הזכרי 4 עלי גביע, 4 עלי כותרת, 8 אבקנים. בפרח הנקבי גביע צינורי ממוקצע עם 2–4 עלים, כותרת זעירה, 4 עלי שחלה, 4 צלקות. הפרי בן 4 פרודות. ההאבקה נעשית באמצעות הרוח.
אלף-עלה משובל גדל במקווי-מים. הוא נדיר בארץ כיום, אוכלוסיותיו נפגעו עם הצטמצמות בתי-הגידול הלחים, ובמקומות רבים שנרשם בהם בעבר הוא נכחד. נותר במקומות מעטים ומבודדים זה מזה בגולן, בגליל, בעמק החולה, בבקעת כנרות, בחוף הכרמל, ברמות מנשה ובמקורות הירקון. נמצא ראוי להגנה במסגרת פרוייקט "הספר האדום". תפוצתו העולמית המקורית משתרעת בארצות הים התיכון והלאה צפונה ומזרחה. תפוצה משנית אגרסיבית ומזיקה נרשמה בארצות הברית מפרטים פולשים.
הצמח ממלא תפקיד חשוב באקוסיסטמה שלו: גופו המסועף מהווה מסתור ובית-גידול ליצורים המתיישבים עליו – בעלי-חיים זעירים ואצות; עליו משמשים מזון לדגים; הפירות משמשים מזון לעופות. הוא מקובל מאוד כצמח-אקוואריום, אף שם הוא תורם לסביבה שלו.
בסוג 45 מינים, 1 בארץ.

כתב מייק לבנה

עודכן