תלתן הנביאים הוא צמח בתה חד-שנתי, מכוסה שערות-משי הדוקות, זקוף או שרוע במקצת. גובהו 10-15 ס"מ.
העלים תלתניים, הפטוטרות הולכות ומתקצרות ככל שהעלה גבוה יותר. חלק מפרקי הגבעול העליונים קצרים מאוד ולכן העלים העליונים נראים לעתים כנגדיים. עלי הלוואי מעורקים, קרומיים בין העורקים, אורכם 4-6 מ"מ והם מסתיימים בקצה מחודד דמוי מרצע. העלעלים אליפטיים- מוארכים עד דמויי סרגל כמעט, יוצאים מנקודה אחת, אורכם 1-2 ס"מ, בראשם חוד קצר ואסימטרי.
התפרחת דמויית קרקפת מרובת פרחים, נשאת על עוקץ ארוך בראש הגבעול. אורכה 1.5-3.5 ס"מ. בעת הפריחה הקרקפת דמויית ביצה בצורתה, ומתארכת עם הבשלת הפירות. הפרחים פרפרניים. הגביע בעל 10 עורקים ושערות צפופות, מפושקות ונוטות כלפי מעלה. אורכו בעת הפריחה 6-7 מ"מ. אורך שיניו פי 2-3 מאורך הצינור והן דמויות מרצע. במהלך הפריחה הולכות שיני הגביע ומתפשקות. צבע הכותרת וורוד-סגול, אורכה כ-10 מ"מ והיא בולטת מהגביע. המפרש מוארך וצר, ארוך בהרבה מהמשוטים. אבקנים – עשרה, מהם תשעה מאוחים בזיריהם למרזב ואחד – העליון – חופשי. השחלה – עילית. הקרקפת הבשלה מוארכת, לעתים גלילית. הגביע הפורה בעל שיניים מפושקות וצינור סגור. הפרי בעל זרע אחד.

רוב מיני התלתן בארץ הם חד-שנתיים, מיעוטם (שלושה בלבד) – עשבים רב-שנתיים. העלים תלתניים, כלומר מורכבים משלושה (=תלת) עלעלים. אין הוא הפרפרני היחיד שעליו תלתניים, אך הוא שזכה בשם. ברוב מיני התלתן יוצאים כל 3 העלעלים מנקודה אחת, במינים ספורים נישא העלעל האמצעי על פטוטרית קצרה מעל מפגש שני העלעלים הצדדיים.
פרחי התלתן מייצרים צוף המופרש בבסיס האבקנים. החרק חונה על משוטי הכותרת וחותר לצוף שבצינור האבקנים, וכך הוא מוריד את הסירה וגורם להזדקרות האבקנים (או מאוחר יותר – הצלקת) המסתתרים בה. צורת המרזב של זירי האבקנים המאוחים מאפשרת הצטברות של הצוף, ואילו האבקן החופשי מאפשר לחרק גישה נוחה איליו.
פרי התלתן הוא גביע פורה, כלומר – התרמיל כלוא בתוך הגביע ואינו נפתח. מספר הזרעים מועט. לפירות הסוג תלתן מנגנוני הפצה שונים כגון שיניים ווים או שערות המאפשרים לו להיאחז בשער בעלי-חיים, או גביע נפוח המקל על תפוצתו בעזרת הרוח.
התלתן הוא סוג גדול ומגוון במשפחת הקטניות (לשעבר הפרפניים), בסדרת הקטניות. מספר מיניו מגיע ל-280. בארץ 51 מינים, והריהו הסוג השני בגודלו (במספר מיניו) בארץ, אחרי קדד. הארץ משמשת מרכז חשוב בתפוצתו העולמית ובמחקר הסוג.
בתרבות מגדלים תלתן למזון לחיות-המשק כמספוא ירוק או מיובש כחציר, למרעה ולזבל ירוק במחזור הזרעים. מועיל גם כצמח-דבש לדבורים.
כתבה ליאורה קרת

עודכן